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Veículos elétricos: alta demanda sobrecarrega operações de mineração dos EUA

Pode não haver depósitos minerais críticos suficientes nos EUA para satisfazer a demanda por EVs

Os veículos elétricos podem ser muito úteis no combate às mudanças climáticas. Mas os carros elétricos precisam de baterias e as baterias necessitam de minérios como níquel, cobalto e lítio. Os Estados Unidos têm alguns desses minerais no subsolo e querem extraí-los rápidamente para que sejam menos dependentes de outros países, incluindo a China.

Mas é aqui que fica complicado. Os operadores de mineração dizem que podem acelerar o processo de escavação, mas vários obstáculos regulatórios estão em seu caminho. E ambientalistas e grupos tribais continuam extremamente céticos de que toda essa mineração possa ser feita de uma forma que não arruíne a terra e estrague a água.

Isso resume mais ou menos os quase 27.000 comentários que o Departamento do Interior recebeu nos últimos seis meses desde que publicou um pedido de informações sobre maneiras de melhorar os regulamentos, leis e práticas de licenciamento federais de mineração de hardrock. O departamento precisará vasculhar esses comentários, pois pondera reformas muito necessárias para uma lei muito desatualizada. E precisará descobrir uma maneira de navegar por todos esses interesses e preocupações concorrentes, à medida que busca reforçar a mineração dos EUA para suprir a crescente demanda de veículos elétricos e, ao mesmo tempo, proteger o meio ambiente.

Vai ser uma tarefa quase impossível.

A Lei de Redução da Inflação, a nova lei tributária e climática dos democratas, destina quase US$ 400 bilhões a iniciativas de energia limpa na próxima década, incluindo créditos fiscais para veículos elétricos e financiamento para empresas que fabricam carros limpos nos EUA. E a Califórnia disse que proibiria a venda de novos veículos movidos a gás a partir de 2035 , uma medida que mais de uma dúzia de outros estados devem seguir.

Mas os únicos EVs que serão elegíveis para o crédito de US$ 7.500 são aqueles fabricados na América do Norte usando baterias com minerais extraídos do solo nos EUA ou de seus parceiros comerciais. Esses requisitos são amplamente vistos como inatingíveis por muitos observadores devido à forte dependência da indústria automobilística de materiais e componentes de baterias da China.

Esse medo se reflete nos comentários deixados por grandes montadoras em resposta ao pedido de informações do Departamento do Interior. A Alliance for Automotive Innovation, que representa quase todas as montadoras de legado nos EUA, colocou em termos contundentes.

“Os EUA não têm capacidade de processamento significativa para materiais de baterias de veículos elétricos e dependem de outras nações para matérias-primas refinadas, deixando o mercado dos EUA exposto ao risco de ser impactado por cadeias de suprimentos fora do controle dos EUA”, disse o grupo.

Isso só vai piorar à medida que a demanda por EVs cresce, com a Aliança argumentando que a falta de materiais críticos de bateria poderia superar a escassez de semicondutores em termos de impacto na economia.

A Zero Emission Transportation Association (ZETA), que representa empresas de veículos elétricos como Tesla e Rivian, diz que as atuais leis de mineração não refletem a urgência de aumentar o fornecimento doméstico de minerais.

“Se os EVs representassem 100% das vendas de carros novos – 17 milhões por ano, de acordo com o objetivo principal da ZETA – a produção atual de equivalente de carbonato de lítio (LCE) atenderia apenas a 0,05% da demanda total doméstica de baterias EV”, afirma o grupo em seu comentário.

A maior parte da ira está sendo direcionada ao processo de licenciamento para novas operações de mineração, com Ford chamando-o de “longo, caro e ineficiente”. Uma nova mina nos EUA pode levar de sete a 10 anos para concluir todas as licenças e documentos antes de entrar em operação. No Canadá e na Austrália, esse processo leva apenas de dois a três anos, observa Ford.

Os EUA devem agilizar o processo de licenciamento para que novas operações de mineração entrem em produção mais rapidamente, recomendam as empresas. Eles também querem mais transparência de todas as agências envolvidas e um compromisso mais forte com a manutenção de prazos e mais dinheiro para financiar pesquisas geológicas para encontrar novas jazidas minerais. A promulgação dessas mudanças poderia estimular “enorme crescimento econômico”, afirma Ford.

Grupos ambientalistas vêem isso de forma um pouco diferente. Eles apoiam amplamente as metas de transporte limpo do governo, mas se preocupam em atropelar as regras ambientais atuais – e especialmente as terras tribais – na pressa de extrair o máximo possível de minerais.

“A revolução da energia verde não pode ser construída em uma indústria de mineração suja, regulamentações desatualizadas e injustiça ambiental”, escreve Samuel Penney, presidente da tribo Nez Perce em Lapwai, Idaho, em seu comentário enviado ao Departamento do Interior.

Se os EUA quiserem cumprir suas metas climáticas, precisam de muito mais lítio, cobalto e níquel – ingredientes-chave nas baterias de veículos elétricos. Isso também é verdade globalmente; a Agência Internacional de Energia estima que o mundo precisará de aproximadamente 20 vezes mais níquel e cobalto em 2040 do que em 2020, e 40 vezes mais lítio.

Pode simplesmente não ser possível. Um Serviço Geológico dos EUA estimou que, para eletrificar totalmente sua frota de veículos, os EUA precisarão de 1,27 milhão e 160.000 toneladas métricas de níquel e cobalto para baterias por ano, respectivamente – ambos excedendo a produção global total em 2021.

As empresas de veículos elétricos já estão procurando maneiras de reduzir sua dependência de alguns minerais, como o cobalto, que tem sido associado a abusos dos direitos humanos. Mas usar menos cobalto provocaria um aumento na demanda por níquel. O CEO da Tesla, Elon Musk, praticamente implorou aos mineradores do mundo que produzissem mais.

Os EUA têm atualmente uma mina de níquel em operação, em Michigan. Espera-se que seus recursos sejam esgotados até 2026.

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